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Luz verde a NEOSM, el telescopio espacial de la NASA para descubrir asteroides peligrosos

Hace poco hablábamos en el blog de NEOCam, un proyecto de telescopio espacial infrarrojo destinado a descubrir asteroides cercanos a la Tierra (NEOs) potencialmente peligrosos (PHAs). A pesar de que la detección de asteroides peligrosos es una prioridad para la comunidad científica y gobiernos de todo el mundo por motivos más que obvios, NEOCam y otros proyectos similares han despertado poco interés dentro de la NASA. De hecho, NEOCam (Near-Earth Object Camera) no fue elegido en las dos anteriores convocatorias del programa Discovery de misiones de bajo coste de la NASA que tuvieron lugar en 2015 y 2017. Pero la situación ha cambiado. El pasado 23 de septiembre la agencia espacial anunció por sorpresa su decisión de aprobar el desarrollo del telescopio espacial, que pasará a estar a cargo del JPL (Jet Propulsion Laboratory) y el programa de defensa planetaria de la NASA sin necesidad de presentarse a ninguna convocatoria del programa Discovery o cualquier otro. Se trata de una decisión sorprendente en tanto en cuanto nunca antes la NASA había aprobado directamente una misión previamente concebida fuera de la agencia.

El nuevo telescopio infrarrojo NEOSM (NASA).

El cambio de opinión se debe a un reciente informe de las Academias Nacionales de Ciencias de EE UU en el que se señalaba que este telescopio debe ser una prioridad. No obstante, al ser ahora un proyecto directamente controlado por la NASA la nueva misión no se denominará NEOCam, sino NEO Surveillance Mission (NEOSM). Pese al cambio de nombre y de sistema de gestión, las características técnicas del telescopio son, por el momento, casi las mismas y se basan en los resultados de la Fase A de desarrollo de NEOCam. NEOSM será un telescopio infrarrojo con un espejo primario de 50 centímetros de diámetro que estará situado en el punto de Lagrange L1 del sistema Tierra-Sol (ESL-1), a 1,5 millones de kilómetros de la Tierra (lo ideal es que NEOSM estuviese situado en órbita solar a menor distancia del Sol que la Tierra para observar adecuadamente las cercanías de nuestro planeta, pero esto habría aumentado el coste de la misión considerablemente). NEOSM usará refrigeración pasiva para enfriar los dos detectores de 16 mexapíxeles hasta 40 Kelvin (-233 ºC).

Detalle del montaje del detector (NASA).

Los detectores usarán un diseño avanzado y estarán fabricados en telururo de mercurio y cadmio (HgCdTe). Uno de ellos observará el rango de 4 a 5,2 micras, mientras que el otro hará lo propio en el rango de 6 a 10 micras. Ha sido precisamente la incertidumbre en el desarrollo de las tecnologías de estos detectores lo que ocasionó que NEOCam fuera rechazado en la convocatoria Discovery de 2017. NEO Surveillance Mission tendrá una masa final de 1300 kg (la carga científica será 400 kg), lo que permitirá que pueda ser lanzado por un Atlas V 401 (o un Vulcan) o un Falcon 9. La misión primaria durará doce años y el objetivo es descubrir el 60% de los asteroides cercanos peligrosos con un diámetro superior a 140 metros en cinco años y el 90% de los mismos en diez años. Este objetivo ha sido declarado de interés nacional por el Congreso de EE UU. El coste de la misión sería parecido al de una Discovery, de entre 500 y 600 millones de dólares.

Último diseño de NEOCam (NASA/JPL-Caltech).

Eso sí, el lanzamiento de NEOSM —que en inglés se pronuncia algo así como NEO-awesome— no tendrá lugar hasta 2025. En cualquier caso sin duda son muy buenas noticias. Ya era hora de que se aprobase una misión espacial dedicada exclusivamente a detectar asteroides cercanos, que son, recordemos, el único peligro para nuestra civilización que se puede caracterizar y prever con antelación si tomamos las medidas adecuadas.

Referencias:

  • https://spacepolicyonline.com/wp-content/uploads/2019/09/Thomas-Z-planetary-defense-strategy-Sep-23-2019.pdf

LINK DE LA FUENTE ORIGINAL NAUKAS DANIEL MARIN

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