Los paleontólogos descubrieron la diversidad de polinizadores de insectos en ámbar de 99 millones de años

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Los paleontólogos descubrieron la diversidad de polinizadores de insectos en ámbar de 99 millones de años

Un equipo de paleontólogos del Instituto Paleontológico Borissiak de la Academia de Ciencias de Rusia (Moscú) descubrió cuatro nuevas especies de insectos extintos con piezas bucales chupadoras en ámbar birmano medio del Cretácico. Los investigadores creen que visitaron las primeras flores de angiosperma, pero finalmente se extinguieron debido al diseño ineficiente de la trompa. Según la investigación, Paradoxosisyrinae, el grupo al que pertenecen estas criaturas, es una especie de «experimento fallido de la naturaleza». Los resultados del estudio se publican en la revista Cretaceous Research.

En los últimos años, el ámbar birmano aparece en los titulares como fuente de restos de dinosaurios, aves dentadas y otros hallazgos increíbles de vertebrados. Sin embargo, los insectos encontrados allí a menudo no son menos extraños. Esto es especialmente cierto para Paradoxosisyrinae, una subfamilia de Sisyridae, o esponjas, que se describió a partir del ámbar birmano en base a un solo espécimen en 2016. Ni las esponjas vivas ni ninguno de sus parientes existentes del orden de insectos Neuroptera, como las alas verdes y los leones hormiga , tienen piezas bucales para chupar. En contraste, los miembros de Paradoxosisyrinae estaban equipados con una trompa bien desarrollada, lo cual es una paradoja, como su nombre indica.

Hasta ahora, las funciones de la trompa de Paradoxosisyrinae no han quedado claras. Se planteó la hipótesis de que Paradoxosisyrinae usaba sus piezas bucales alargadas para perforar la cutícula del insecto o la piel de la rana. Contrariamente a esto, la nueva investigación basada en especímenes recientemente disponibles muestra que, con toda probabilidad, estos insectos no eran depredadores o chupasangres, sino que eran alimentadores de néctar inofensivos. Los científicos dijeron que Paradoxosisyrinae simplemente no podía perforar ningún sustrato denso debido a la disposición flojamente acoplada de las piezas bucales, carente de una vaina de soporte y la presencia de pelos largos en las puntas de las piezas bucales.

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Buratina truncata, la nueva especie de Paradoxosisyrinae largamente probóscida del ámbar birmano. (Crédito: Alexander Khramov)

Con la ayuda de un examen con microscopio y modelos virtuales en 3D, los científicos llegaron a la conclusión de que la trompa de Paradoxosisyrinae, en lugar de tener un canal alimentario común, consiste en dos pajillas o tubos independientes, cada uno formado por dos mitades unidas sin dispositivos especiales. adecuado para bloquearlos herméticamente. Como Paradoxosisyrinae no pudo sellar su trompa para producir un gradiente de presión, como lo hacen las moscas y las polillas modernas, tuvieron que depender exclusivamente de las fuerzas capilares para la absorción de néctar, mientras que otros alimentadores de néctar también usan la bomba de succión muscular. Todo esto significa que la trompa de Paradoxosisyrinae, de menos de 1 mm de longitud, destinada a ser corta para siempre, lo que socava su capacidad de extraer néctar de flores con tubos de corola profundos.

«Estos insectos fueron un intento infructuoso de la naturaleza de hacer insectos que se alimentan de néctar en respuesta al crecimiento de las plantas con flores en el período Cretácico Temprano. Pronto fueron superados por las abejas, las moscas y otros comederos de néctar con piezas bucales más ingeniosamente diseñadas», dijo Alexander Khramov, autor principal del estudio e investigador principal del Instituto Paleontológico de Borissiak.

El descubrimiento de cuatro nuevas especies de Paradoxosisyrinae, además del único miembro previamente conocido de esta subfamilia, expande dramáticamente nuestro conocimiento sobre la diversidad de estos alimentadores de néctar extintos. Una de las nuevas especies se llamó Buratina truncata en honor al personaje de ficción de nariz larga Buratino, el análogo ruso de Pinocho. El cuerpo de Buratina truncata, así como de otras especies recientemente descritas, estaba cubierto de pelos densos, la condición que se ve en los polinizadores modernos, lo que les permite transportar granos de polen entre las plantas. Los investigadores dicen que Paradoxosisyrinae podría alimentarse de pequeñas flores poco profundas como Tropidogyne, que se producen comúnmente en el ámbar birmano. (Fuente: Asociación de Comunicación Científica Rusa AKSON)

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