En un distrito remoto, yemeníes hambrientos viven de las hojas

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En un distrito remoto, yemeníes hambrientos viven de las hojas

En un distrito remoto, yemeníes hambrientos viven de las hojas

En un remoto escondite del norte de Yemen, muchas familias con niños hambrientos no tienen nada que comer excepto las hojas de una vid local, hervidas en una pasta verde agria y ácida. Las agencias internacionales de ayuda han sido sorprendidas por la magnitud del sufrimiento que sufren a medida que los padres y los niños desaparecen.

El principal salud El centro en el distrito de Aslam se inundó con docenas de niños demacrados durante una visita reciente de The Associated Press. Los niños extremadamente flacos, con los ojos saltones, se sentaron en una tina de plástico usada en una escala improvisada mientras las enfermeras los pesaban uno por uno. Su piel de papel se estiraba sobre las extremidades con forma de lápiz y las rodillas nudosas. Las enfermeras midieron sus antebrazos, de solo unos pocos centímetros de diámetro, marcando las peores etapas de desnutrición.

Se sabe que al menos 20 niños murieron de inanición este año, más de tres años después de la ruinosa guerra civil del país, en la provincia que incluye al distrito. Es probable que el número real sea mucho mayor, ya que pocas familias informan las muertes de sus hijos cuando mueren en el hogar, dicen las autoridades.

En una aldea cercana, una niña de 7 meses, Zahra, llora y extiende sus huesudos brazos para que su madre la alimente. Su madre está desnutrida y a menudo no puede amamantar a Zahra. Ella no puede pagar la fórmula para su bebé.

"Desde el día en que nació, no he tenido el dinero para comprar su leche o comprar su medicina", dijo la madre.

Zahra fue tratada recientemente en el centro de salud. Ahora en casa, ella se está reduciendo de nuevo. Sin dinero, sus padres no pueden permitirse el lujo de alquilar un automóvil o una motocicleta para llevarla de vuelta a la clínica.

Si no lo hacen, Zahra morirá, dijo Mekkiya Mahdi, el jefe del centro de salud.

"Estamos en el siglo XXI, pero esto es lo que la guerra nos hizo a nosotros", dijo Mahdi. Después de que ella recorre las aldeas y ve a todos los que viven de la pasta de hojas, "me voy a casa y no puedo poner comida en mi boca."

El empeoramiento del hambre en Aslam es una señal de las lagunas en un sistema de ayuda internacional que ya está abrumado y bajo la presión de las autoridades locales. Sin embargo, la ayuda externa es lo único que se interpone entre el pueblo de Yemen y la muerte generalizada por inanición. Las condiciones en el distrito también pueden ser una indicación de que las advertencias que los funcionarios humanitarios han emitido durante meses se están haciendo realidad: ante una guerra interminable, la propagación del hambre está superando los esfuerzos para mantener a la gente con vida.

Cuando AP se acercó a las agencias de los EE. UU. Con preguntas sobre la situación en Aslam, expresaron alarma y sorpresa. En respuesta a las preguntas de la AP, grupos de ayuda locales e internacionales iniciaron una investigación sobre por qué los alimentos no llegaban a las familias que más lo necesitaban, dijo un alto funcionario de ayuda.

Como respuesta, mientras tanto, dijo el funcionario, las agencias de socorro están enviando más de 10,000 canastas de alimentos al distrito, y UNICEF dijo que está aumentando sus equipos móviles en el distrito de tres a cuatro y brindando transporte a las instalaciones de salud. El funcionario habló bajo condición de anonimato debido a la sensibilidad de los problemas involucrados en operar en el país devastado por la guerra.

En los primeros seis meses de este año, la provincia de Hajjah, donde se encuentra Aslam, registró 17,000 casos de desnutrición aguda severa, más alta que cualquier año completo registrado, dijo Walid al-Shamshan, jefe de la sección de nutrición del Ministerio de Salud en la provincia.

Los niños desnutridos que fueron tratados previamente regresan a las clínicas en condiciones aún peores, si logran regresar.

"Las muertes ocurren en aldeas remotas donde la gente no puede llegar a las unidades de salud", dijo al-Shamshan. "Es un deterioro constante y da miedo", dijo.

La guerra civil de Yemen ha arruinado la ya frágil capacidad del país empobrecido para alimentar a su población. La guerra enfrenta a los rebeldes chiítas conocidos como houthis, que tienen el norte, contra una coalición encabezada por Arabia, armados y respaldados por los Estados Unidos. La coalición ha intentado bombardear a los rebeldes con una campaña aérea de apoyo a las fuerzas gubernamentales yemeníes.

Alrededor de 2.9 millones de mujeres y niños padecen desnutrición aguda. otros 400,000 niños pelean por sus vidas a solo un paso del hambre.

El número de personas en todo el país que se morirían de hambre si no recibieran ayuda aumentó en un cuarto durante el año pasado, y ahora está en 8,4 millones de los 29 millones de habitantes de Yemen, según cifras de la ONU. Es probable que ese número pronto aumente en otros 3.5 millones debido a que la moneda está perdiendo valor, lo que deja a un número creciente de personas incapaces de comprar alimentos, advirtió la U.N. este mes.

Aslam es uno de los distritos más pobres del país, con cientos de pequeñas aldeas, algunas aisladas en las montañas altas en el corazón de Houthi. Su población de 75,000 a 106,000 incluye tanto residentes locales como un número creciente de personas desplazadas que huyeron de los combates en otros lugares.

En términos de hambre, Aslam no está solo. Los funcionarios de salud dicen que otros distritos más cercanos a las zonas de guerra pueden no recibir ayuda alimentaria en absoluto. Pero Aslam vio uno de los saltos más altos de la provincia en el número de niños reportados que padecen desnutrición aguda severa: de 384 casos tratados en enero, 1.319 más ingresaron en los próximos seis meses, según los registros locales de salud. Eso representa alrededor del 15 por ciento de los niños del distrito.

"Aslam es solo otra imagen de Somalia", dijo Saleh al Faqih, un trabajador de una clínica móvil del Ministerio de Salud, que la comparó con la nación del Cuerno de África, a menudo afectada por hambrunas.

El principal centro de salud de Aslam no tiene pediatras, ni electricidad, ni cilindros de oxígeno. Por la noche, los médicos usan luces de flash porque no hay combustible para los generadores. Los padres piden en el mercado cercano 300 riales -unos 50 centavos de dólar estadounidense- para comprar un pañal para que su hijo vaya al centro.

Antes de la guerra, el centro vería a uno o dos niños desnutridos por mes. Solo en agosto, recibió 99 casos, casi la mitad de ellos en las etapas más graves, dijo el jefe de nutrición del centro, Khaled Hassan. Incluso después del tratamiento, los niños a menudo se deterioran una vez más cuando regresan a sus hogares en aldeas sin comida ni agua contaminada.

Parece que hay muchas razones por las que la ayuda no llega a los hambrientos, más allá del rápido aumento de los necesitados.

La mayor parte de la asistencia se destina a las personas desplazadas, mientras que solo el 20 por ciento se destina a la comunidad local, dijo Azma Ali, una trabajadora del Programa Mundial de Alimentos. Los criterios de las agencias dan prioridad a la ayuda a los desplazados y a los hogares sin un sostén de la familia, incluso cuando los residentes locales también luchan por encontrar comida.

Bajo la fuerte presión de las autoridades Houthi, los organismos internacionales como el PMA y UNICEF y sus socios yemeníes deben utilizar listas de personas necesitadas proporcionadas por funcionarios locales.

Los críticos acusan a esos funcionarios de favoritismo. Eso funciona especialmente contra la población local en Aslam, donde muchos pertenecen a los "Muhammasheen", en árabe para los "marginados", una comunidad de yemeníes de piel más oscura rechazada por el resto de la sociedad y dejada para trabajar como recolectores de basura, obreros serviles o mendigos Los Marginados no tienen peso con los funcionarios para garantizar que la ayuda se haga a su manera.

Un coordinador humanitario en Hajjah dijo que las autoridades locales Houthi distribuyen ayuda injustamente.

"Los poderosos obstaculizan el trabajo de las agencias humanitarias y privan de ayuda a las personas que más lo necesitan", dijo. Habló bajo condición de anonimato por temor a problemas con las autoridades.

Algunos residentes dijeron que los funcionarios locales exigen pequeños sobornos para inscribirse en las listas de alimentos, el equivalente a alrededor de 15 centavos de dólar estadounidense, pero aún es demasiado para muchas personas aquí. Las agencias de los EE. UU. No tienen la capacidad suficiente para supervisar muchos centros de distribución.

Las entregas de alimentos que llegan a Aslam son irregulares o demasiado pequeñas o faltan artículos, dijeron residentes y trabajadores humanitarios.

La gente en Aslam se ha vuelto cada vez más dependiente de las hojas de la vid local, conocidas en árabe yemení como "halas" o en inglés como Arabian Wax Leaf. Solía ​​comer solo ocasionalmente, pero ahora es todo lo que muchos residentes comen en cada comida. Las madres pasan horas recogiendo las hojas, luego las lavan y las hierven. Demasiado de eso causa diarrea. El agua que se lavó, agua de pozo a menudo contaminada con aguas residuales, también es una causa constante de diarrea.

En la aldea de al-Mashrada, la madre de Zahra alimenta a toda su familia con halas mush. Ella tiene otros siete hijos, incluidos dos niños con trastornos mentales que se mantienen encadenados dentro de su choza para que no se alejen. El padre de los niños vagabundea por la ciudad en busca de comida.

La madre de Zahra dijo que solo "las cabezas grandes" -los más acomodados y bien conectados- terminan recibiendo ayuda internacional.

"Solo tenemos a Dios. Somos pobres y no tenemos nada".

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The Associated Press informó esta historia con la ayuda de una donación del Pulitzer Center on Crisis Reporting.

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El escritor de AP Lee Keath en Beirut contribuyó a esta historia.

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ARTICULO ORIGINAL ABC NEWS

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