El suministro sostenible de minerales y metales es clave para un futuro energético bajo en carbono

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El suministro sostenible de minerales y metales es clave para un futuro energético bajo en carbono

La revolución mundial baja en carbono podría estar en riesgo a menos que se establezcan nuevos acuerdos internacionales y mecanismos de gobernanza para garantizar un suministro sostenible de minerales y metales raros, advirtió un nuevo estudio académico.

La cantidad de cobalto, cobre, litio, cadmio y elementos de tierras raras necesarios para la energía solar fotovoltaica, baterías, motores de vehículos eléctricos (EV), turbinas eólicas, celdas de combustible y reactores nucleares probablemente crecerá a un ritmo rápido en los próximos años. Incluso si se encuentran alternativas para un metal, dependerá de otro ya que el alcance de las posibilidades está inherentemente limitado por las propiedades físicas y químicas de los elementos.

Sin embargo, con los suministros mundiales a menudo fuertemente monopolizados por un solo país, confrontados por conflictos sociales y ambientales, o concentrados en mercados que funcionan mal, existe una posibilidad real de que la escasez de minerales pueda frenar la necesidad urgente de una rápida ampliación de los niveles bajos. Tecnologías de carbono. En algunos casos, los mercados están proporcionando señales engañosas a los inversores que pueden conducir a malas decisiones. En otros casos, los países o regiones que suministran minerales son políticamente inestables.

Un equipo internacional de investigadores ha hecho una serie de recomendaciones para ayudar a gestionar la demanda de tales minerales con tecnología baja en carbono, así como para limitar el daño ambiental y de salud pública de su extracción y procesamiento, respaldar los beneficios sociales y también garantizar que los beneficios se compartan de manera más universal y equitativa, en un nuevo artículo publicado hoy en Science [January 3].

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Minero de cobalto que opera en la RDC. (Crédito: Universidad de Sussex)

Benjamin K. Sovacool, profesor de Política Energética de la Universidad de Sussex, dijo: "La extracción de minería, metales y materiales es la base oculta de la transición baja en carbono. Pero es demasiado sucia, peligrosa y dañina para continuar. Su trayectoria actual.

"Los impactos a la minería alarman legítimamente a muchos activistas ambientales como un gran precio a pagar para salvaguardar un futuro bajo en carbono. Pero a medida que la extracción a través de la minería terrestre se vuelve más desafiante, las reservas terrestres de algunos minerales terrestres disminuyen o la resistencia social en algunos países aumentan, incluso las reservas minerales oceánicas o incluso espaciales se convertirán en una fuente plausible ".

Aunque el nuevo estudio requiere una atención renovada para abordar las condiciones existentes de extracción y procesamiento terrestre de metales, también afirma que hay importantes perspectivas de cobalto y níquel en la plataforma continental dentro de las Zonas Económicas Exclusivas de los estados, así como en la plataforma continental exterior regiones.

Dentro de las aguas internacionales, los nódulos metálicos que se encuentran en la vasta zona Clarion-Clipperton del Pacífico, así como en las costras de cobalto y telurio, que se encuentran en montañas submarinas de todo el mundo, proporcionan algunos de los depósitos más ricos de metales para tecnologías ecológicas.

Pero los minerales en ecosistemas más prístinos y distintivos cerca de respiraderos hidrotermales deberían permanecer fuera de los límites para la extracción de minerales en el futuro previsible, agregaron los investigadores.

Morgan Bazilian, profesor y director del Instituto Payne de Políticas Públicas, Escuela de Minas de Colorado, dijo: "A medida que cambia el panorama energético global, se está volviendo más intensivo en minerales y metales. Por lo tanto, la sostenibilidad y la seguridad de las cadenas de suministro de materiales es esencial para apoyar la transición energética. La forma en que formemos ese camino tendrá consecuencias importantes para todo, desde el medio ambiente hasta el desarrollo y la geopolítica ".

Los autores del estudio también recomiendan:

-Mejorar y coordinar acuerdos internacionales sobre minería responsable y trazabilidad para establecer justicia en el suministro de minerales.

-Expande enormemente el reciclaje y la reutilización de minerales raros para extender la vida útil de los productos y extender las reservas.

-Diversificar la escala de suministro de minerales para incorporar operaciones tanto a pequeña como a gran escala al tiempo que permite a los mineros tener control sobre los ingresos minerales a través de mecanismos más fuertes de distribución de beneficios y acceso a los mercados.

-Enfocar las políticas de los donantes de desarrollo para reconocer el potencial de sustento de la minería en áreas de extrema pobreza en lugar de solo regular el sector para los ingresos fiscales.

– Estipular una mayor responsabilidad extendida del productor para productos que usan valiosos minerales raros. Esto puede garantizar que la responsabilidad de toda la vida útil de un producto, incluso al final de su utilidad, pase de los usuarios o los gestores de residuos a los principales productores como Apple, Samsung y Toshiba.

-Seguridad de los materiales de minerales y metales esenciales que se incorporarán activamente a la planificación climática formal, incluido el establecimiento de una lista de "minerales críticos" para la seguridad energética (que ya lo han hecho en cierta medida la Unión Europea y los Estados Unidos).

Saleem Ali, Profesor Distinguido Azul y Oro de Energía y Medio Ambiente de la Universidad de Delaware, dijo: "Nuestro análisis tiene como objetivo galvanizar a los responsables políticos internacionales para que incluyan las preocupaciones sobre el suministro de minerales para las tecnologías verdes en las negociaciones sobre el cambio climático. Necesitamos construir sobre la resolución sobre gobernanza de minerales aprobada en la Asamblea de las Naciones Unidas para el Medio Ambiente en 2019 y operacionalizar un plan de acción claro sobre seguridad de la cadena de suministro para una transición baja en carbono ".

Benoit Nemery, profesor emérito del Centro de Medio Ambiente y Salud de KU Leuven, dijo: "No logremos un futuro bajo en carbono a expensas de los mineros y la salud pública".

Entre 2015 y 2050, las existencias mundiales de vehículos eléctricos deben pasar de 1,2 millones de turismos ligeros a 965 millones de turismos.

Para el mismo período, la capacidad de almacenamiento de la batería debe subir de 0.5 gigavatios-hora (GWh) a 12,380 GWh, mientras que la cantidad de capacidad fotovoltaica solar instalada debe aumentar de 223 GW a más de 7100 GW.

Otro estudio de investigación ha pronosticado aumentos en la demanda de materiales para baterías EV de 87,000%, 1000% para energía eólica y 3000% para células solares y fotovoltaicas entre 2015 y 2060. (Fuente: Universidad de Sussex)

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