El cambio global está desencadenando un cambio de identidad en los pastizales

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El cambio global está desencadenando un cambio de identidad en los pastizales

Las praderas constituyen más del 40% de la tierra libre de hielo del mundo y han sostenido a la humanidad y a miles de otras especies durante eones. Además de proporcionar alimento para el ganado vacuno y ovino, los pastizales albergan animales que no se encuentran en ningún otro lugar en la naturaleza, como el bisonte de las praderas de América del Norte o las cebras y jirafas de las sabanas africanas. Los pastizales también pueden contener hasta el 30% del carbono del mundo, lo que los convierte en aliados críticos en la lucha contra el cambio climático.

El cambio climático está causando que los pastizales cambien bajo nuestros pies, poniendo en riesgo estos beneficios. El cambio global, que incluye el cambio climático, la contaminación y otras alteraciones ambientales generalizadas, está transformando los pastizales y las especies de plantas en ellos. Un nuevo estudio de investigadores de la Universidad Estatal de Michigan muestra cómo se ven estos cambios en las comunidades de plantas de pastizales y revela que no siempre son de la manera que los científicos esperan.

"Aquí en el Medio Oeste, los pastizales se han reducido a menos del 1% de lo que eran en el momento del asentamiento europeo y entender qué impulsó estos cambios es importante para gestionar y restaurar estos sistemas", dijo Kay Gross, ecologista de plantas en Kellogg de MSU Estación biológica, o KBS, y uno de los autores del estudio. "Nuestra investigación en el sitio de Investigación Ecológica a Largo Plazo de KBS y el Área de Juego del Estado de Allegan había proporcionado información importante sobre estos procesos, pero incluir nuestros datos en esta síntesis más amplia revela ideas que no son evidentes en la investigación específica del sitio".

El nuevo documento, publicado en las Actas de la Academia Nacional de Ciencias, ofrece la evidencia más completa hasta la fecha sobre cómo las actividades humanas están cambiando las plantas de los pastizales.

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Esta es una vista del sitio de Investigación Ecológica a Largo Plazo de la Estación Biológica Kellogg a principios del verano. (Crédito: Kevin Kahmark, Universidad Estatal de Michigan)

El equipo analizó 105 experimentos de pastizales en todo el mundo, incluidos otros sitios del programa de Investigación Ecológica a Largo Plazo de la National Science Foundation y otras investigaciones realizadas en KBS. Cada experimento probó al menos un factor de cambio global, como el aumento de dióxido de carbono, temperaturas más altas, contaminación por nutrientes adicionales o sequía. Algunos experimentos observaron dos o más de estos factores. El equipo fue dirigido por Kimberly Komatsu, una ecologista de pastizales en el Centro de Investigación Ambiental del Smithsonian, e incluyó investigadores de todo el mundo, incluidos los antiguos estudiantes graduados de KBS Emily Grman y Greg Houseman. Los miembros del equipo contribuyeron con datos de una amplia gama de pastizales y desarrollaron análisis para determinar si el cambio global estaba alterando la composición de los pastizales, tanto en el número total como en los tipos de especies de plantas presentes.

Descubrieron que los pastizales pueden ser sorprendentemente difíciles, hasta cierto punto. Y puede llevar tiempo detectar estos cambios. En general, los pastizales resistieron los efectos del cambio global durante la primera década de exposición. Pero después de 10 años de exposición a un factor de cambio climático, las especies comenzaron a cambiar. La mitad de los experimentos que duraron 10 años o más encontraron un cambio en el número total de especies de plantas, y casi tres cuartos descubrieron cambios en los tipos de especies. Por el contrario, solo el 20% de los experimentos que duraron menos de 10 años recogieron algún cambio de especie. Los experimentos que examinaron tres o más aspectos del cambio global también fueron más propensos a detectar la transformación de los pastizales.

"Creo que los pastizales son muy resistentes", dijo Meghan Avolio, coautora y profesora asistente de ecología en la Universidad Johns Hopkins. "Pero cuando llegan las condiciones que sí cambian, el cambio puede ser realmente importante".

Para sorpresa de los científicos, la identidad de las especies de pastizales puede cambiar drásticamente, sin alterar el número de especies. En la mitad de las parcelas donde las especies de plantas individuales cambiaron, la cantidad total de especies se mantuvo igual. En algunas parcelas, casi todas las especies habían cambiado.

Para el equipo, esto es una señal de esperanza de que la mayoría de los pastizales puedan resistir los cambios globales inducidos experimentalmente durante al menos 10 años. Y que tal vez los pastizales están cambiando lo suficientemente lento como para que podamos evitar cambios catastróficos en el futuro.

Sin embargo, el tiempo puede no estar de nuestro lado. En algunos experimentos, el ritmo actual del cambio global transformó incluso las "parcelas de control" que no estaban expuestas a presiones de cambio global experimentalmente más altas. Eventualmente, muchas de esas parcelas se veían igual que las parcelas experimentales.

"Trabajar colectivamente para comprender cómo el cambio climático está afectando los pastizales es fundamental para que podamos restaurar y administrar mejor este hábitat importante del que dependemos nosotros y muchas otras especies", dijo Gross. "Los experimentos a largo plazo y los conjuntos de datos son cruciales para estos esfuerzos". (Fuente: Universidad Estatal de Michigan)

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